« Le bac n’est plus le premier grade universitaire »

L’historien Claude Lelièvre retrace l’évolution du bac, né comme examen d’entrée à l’université et maintes maintes fois réformé au cours de sa longue histoire.

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Conçu comme examen d’entrée à l’université, le baccalauréat s’est au fil du temps rapproché de l’enseignement secondaire. Alors que les écrits du bac 2017 viennent de s’achever, retour sur deux cents ans d’histoire, avec Claude Lelièvre, historien de l’éducation.

Le bac est-il toujours le premier diplôme de l’enseignement ­supérieur ?

Juridiquement, et dans la mystique, oui, le bac est le premier grade de l’enseignement supérieur. Mais, dans la réalité des fonctionnements de l’orientation, il ne l’est pas. Pour preuve, il est nécessaire pour intégrer une filière sélective, mais pas suffisant. Quant aux universitaires, ils se sont progressivement désengagés du bac. Ils ne sont plus maîtres de l’élaboration des sujets ni des critères d’évaluation. Et puis, il n’existe pas un bac mais des bacs. Comment un universitaire pourrait-il juger de la qualité d’un bac professionnel ?

Aujourd’hui, on se demande si le bac doit conserver cette double fonction : examen de fin d’études et premier grade de l’enseignement supérieur. Cette question est-elle récente ?

Déjà en 1885, le bac, jugé trop difficile, est remis en question. En 1896, Emile Combes, alors ministre de l’instruction publique, va jusqu’à proposer de le supprimer. Selon lui, il y a une contradiction fondamentale : le bac porte sur des matières enseignées dans le secondaire mais les évaluations se déroulent dans les facultés – alors même que les universitaires ne savent pas ce qui se fait au lycée.

Au cours de ses deux cents ans d’histoire, le baccalauréat, né dans le giron de l’université, a fait l’objet de nombreuses ­réformes. En quoi consistait-il à sa naissance ?

L’ancêtre du bac actuel remonte à 1808. Napoléon veut former des élites indispensables au fonctionnement du pays et pour cela, il crée les lycées. Mais loin de sanctionner les études secondaires, le baccalauréat est conçu comme un examen d’entrée…

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